Virgin Galactic, de Richard Branson, hizo historia el pasado domingo por la mañana al completar con éxito el primer vuelo de turismo espacial del mundo. Este llevaba al propio multimillonario a bordo como pasajero.

El viaje de ida y vuelta desde el desierto de Nuevo México hasta el borde del espacio abre una nueva era de viajes espaciales. Consolidando el papel de Virgin como un actor principal en la industria aeroespacial.

El vuelo de Virgin Galactic despegó aproximadamente a las 14:42 GMT. La nave espacial VSS Unity fue remolcada hasta una altitud de unos 50.000 pies (15 km) por un avión cuatrimotor de doble casco.

A continuación, Unity se desprendió del avión y encendió su motor cohete. Esto le permitió abandonar la atmósfera terrestre a una velocidad de 3700 Km/h en una trayectoria casi vertical.

Unos minutos de ingravidez

Tras alcanzar una altitud máxima de unos 90 kilómetros, la nave espacial inició su caída libre. Branson y sus tres compañeros de viaje experimentaron la ingravidez durante varios minutos y disfrutaron de unas vistas espectaculares.

Tras reentrar en la atmósfera, la nave pudo planear de vuelta al puerto espacial de Virgin. Las acciones de Virgin Galactic se han disparado en las últimas semanas en previsión del vuelo. Sólo el jueves pasado se dispararon un 17%, pero este lunes han bajado un 11%.

Se espera que Virgin Galactic empiece a aceptar más reservas de vuelos a partir del domingo.

El gran mercado del turismo espacial

Virgin Galactic ha enviado naves espaciales antes, pero el viaje del domingo fue histórico. Se trata del primer vuelo con tripulación de un proveedor de turismo espacial. Aunque ninguno de los pasajeros pagó el boleto, al tratarse de empleados importantes de Virgin Galactic.

El viaje forma parte de un programa de pruebas antes de las operaciones comerciales e incluyó a dos pilotos y cuatro pasajeros. Esto confiere una nueva credibilidad al turismo espacial, un campo que promete convertir en astronauta a cualquiera con suficiente dinero.

Virgin dice que ha conseguido unas 600 reservas hasta ahora, con los primeros boletos costando unos 250.000 dólares. Pero Branson no está solo en este mercado, y la puerta del espacio parece tener muchos duplicados de llaves.

La empresa de vuelos espaciales de Jeff Bezos, Blue Origin, planea su propio lanzamiento para el 20 de julio, con el propio Bezos a bordo. Se espera que esa nave espacial, la New Shepard, vuele aún más alto, a más de 100 kilómetros sobre la Tierra.

A diferencia de Virgin Galactic, habrá un pasajero que pagó su billete en la New Shepard. Esa persona, cuyo nombre no ha sido revelado, ganó el asiento en una competida subasta que alcanzó los 28 millones de dólares.

Las atrevidas aventuras de Branson

La misión del domingo es el último hito de una larga serie de aventuras de Branson. En 1987, realizó con éxito el primer vuelo transatlántico en globo aerostático tripulado. En 1991, realizó el primer vuelo transpacífico en globo aerostático.

Siete años después, intentó ser el primero en circunnavegar el globo en un globo, pero se estrelló cerca de Hawai.

Anteriormente, en 1985, Branson había intentado batir un récord de velocidad transatlántica en una lancha rápida, pero su embarcación se hundió justo antes de llegar a la meta. Al año siguiente, consiguió cruzar el océano en poco más de tres días.

Estas atrevidas aventuras han sido una valiosa publicidad a su imperio de negocios. Pero Branson afirma que no es sólo una estrategia comercial.

Dirigiéndose a una cámara al comenzar el descenso de Branson celebró la «experiencia de su vida». Finalmente, al bajar de la nave en el desierto de Nuevo México, abrazó a su familia y subió al escenario donde exclamó «Qué día, qué día, qué día, qué día, qué día».